En Bonfire, eres parte de la historia en VR con personajes basados en AI

Cómo el galardonado estudio Baobab recurrió a Unity para crear experiencias envolventes para dispositivos móviles

Baobab Studios: Un estudio de caso de Unity

Bonfire es una película cinemática de realidad virtual (VR) que permite que los espectadores se conviertan en verdaderos protagonistas de la historia. Te comunicas con alienígenas y determinas cómo transcurre la historia y, en última instancia, cómo termina. Presenta a la comediante, actriz y escritora Ali Wong (protagonista de Always Be My Maybe de Netflix). Es el proyecto más reciente de Baobab Studios, que tiene seis premios Emmy en su haber. Este estudio produjo también otras obras favoritas del público como ASTEROIDS! e INVASION! 

 

El objetivo

Crear una película de VR interactiva que mostrase relaciones entre los personajes verdaderamente significativas

Plataformas

Oculus Quest, Oculus Rift, PlayStation VR y HTC Vive

Personal del proyecto

20

Ubicación

San Francisco, EE. UU.

Hace mucho tiempo... en un planeta alienígena

En Bonfire, te enfrentas al desafío de sobrevivir en un planeta alienígena con ayuda únicamente de una fogata y Debbie, una robot compinche (con la voz de Ali Wong). Te encuentras con Pork Bun, una criatura extraterrestre que no habla nuestro idioma. Pork Bun se comunica solo a través de gestos animados no verbales, que se generan de forma procedimental según cómo interactúes con este personaje. Como resultado, se obtiene una narrativa para nada lineal, en la que todas las respuestas de los personajes se crean mediante complejos sistemas de inteligencia artificial y emociones que responden a tu comportamiento, todo en tiempo real.

Los resultados:

  • Crearon una película de realidad virtual (VR) interactiva que recibió premios y se exhibió en todo el mundo. 
  • Construyeron un mundo alienígeno cinemático muy estilizado, renderizado en tiempo real. 
  • Ampliaron la narrativa VR al permitir que el público formase parte de la historia.
  • Hicieron posible que la gente pudiera vivir la experiencia de Bonfire en cualquier lugar mediante visores de VR móviles.
Reunámonos alrededor de la fogata VR

Hacer que los espectadores sean parte de la historia

La visión guía de Baobab es crear experiencias de narrativa envolvente en la que los espectadores tienen un rol activo en la narrativa. "Creemos que la mayor fortaleza de la narrativa es la capacidad de crear experiencias emocionales a través de una caracterización vívida. Si podemos hacer que los personajes te importen de verdad, te interesará más el resultado e, incluso, podrías volverte una persona más compasiva", dice el cofundador y director de Tecnología de Baobab, Larry Cutler. 

Con reseñas positivas y la validación de haber recibido premios de la industria, Unity y Baobab desafiaron los límites tecnológicos para alcanzar este objetivo. Esta experiencia VR aclamada por la crítica te pone en una posición difícil y emotiva: ¿Protegerías la vida en un planeta extraño o elegirías este lugar como un nuevo hogar para la humanidad? 

Renderizado en tiempo real para la VR móvil

Los proyectos anteriores de Baobab estaban diseñados para ejecutarse en visores tales como Oculus Rift y PlayStation VR, que funcionan con hardware de alta gama. Para Bonfire, se orientaron a visores de VR autónomos, como Oculus Quest, en que los usuarios son completamente móviles, sin conexión a una computadora. Bonfire inicialmente se creó, se optimizó y se publicó como parte del lanzamiento de Oculus Quest, uno de los pocos proyectos aprobados por Oculus que no son juegos.

Pero, el renderizado de una experiencia VR en tiempo real representaba un desafío porque los chipsets móviles tienen una potencia informática de una orden de magnitud menos que los visores de alta gama. 

El director de arte de Baobab, ganador del Emmy y del Oscar, Kal Athannassov, acudió al rescate. Kal desarrolló un diseño estilizado en torno a formas gráficas simples que funciona muy bien en los dispositivos móviles. En el transcurso de la producción, el equipo enfrentó numerosos desafíos de optimización. Por ejemplo, el renderizado de personajes orgánicos como Pork Bun con fidelidad plena y la creación de una estética de iluminación estilizada para una fogata que proyecta sombras sobre todos los personajes dinámicos y los objetos del entorno.

Baobab utilizó el canal de renderizado codificable (SRP) de Unity para producir este entorno gráfico enriquecido. Según Nathaniel Dirksen, el supervisor digital de Bonfire: "El nuevo canal de renderizado codificable fue esencial para nuestra capacidad de renderizar Bonfire en tiempo real en visores VR móviles como Oculus Quest. Gracias a la arquitectura modular, pudimos incluir solo la funcionalidad de renderizado que requeríamos específicamente para la apariencia que queríamos conseguir. Por ejemplo, creamos una técnica de iluminación personalizada diseñada para proyectar sombras desde nuestra fogata parpadeante. El SRP nos permite maximizar los recursos de renderizado que necesitábamos para darle vida a nuestro mundo alienígena cinemático". 

Bonfire by Baobab Studios

AI y narrativa no lineal

El equipo creó sofisticados sistemas de narrativa no lineal y AI para los personajes en Unity, lo que permite que el espectador adopte el rol de protagonista. Hicieron importantes avances técnicos y creativos en la inteligencia artificial y las emociones a fin de evocar empatía. Eso permite manifestar no solo la naturaleza de un personaje sino también la del espectador, lo cual se basa en las grandes tradiciones de la narrativa. 

Para el cerebro AI de Pork Bun, Baobab buscó generar una animación procedimental que tuviese la misma calidad de comportamiento del personaje que si la hubiese creado un animador. Dicho en pocas palabras, la personalidad de Pork Bun tenía que estar integrada en el sistema de AI. Durante mucho tiempo, el sistema de AI produjo movimiento verosímil, pero era mecánico y no reflejaba el verdadero carácter de Pork Bun. El marco de trabajo flexible de Unity para la animación fue fundamental para permitirles captar la "ilusión de una criatura viva" en la forma en que Pork Bun reacciona a los inputs del espectador.

Inspirado por la comedia de standup

A pesar de que trata sobre temas serios, como la confianza y la supervivencia, Bonfire es una experiencia cómica e informal con un guion mucho más largo de lo que la gente podría pensar. El equipo diseñó un sistema dinámico modelado sobre la base de las rutinas de standup de Ali Wong, compuestas por fragmentos, bromas y texto suelto, para unir todo. Ali grabó todas esas líneas variantes para garantizar que su personaje respondiera adecuadamente. 

Dirksen explica: "Este marco de trabajo se extendió mucho más allá del guion: todo el enfoque técnico se basó en nuestro sistema Storyteller patentado, diseñado para programar un entorno de comedia típico. Estos bloques básicos podían representarse fácilmente utilizando Timeline o Animator Controllers de Unity según resultara adecuado. Gracias a las transiciones perfectas entre ambos en función de las acciones del usuario, Debbie y Pork Bun pueden comportarse de manera responsiva, a la vez que sus acciones construyen una narrativa convincente". Debbie reacciona procedimentalmente a las acciones del espectador, con diferentes animaciones y líneas de voz en off. Así, brinda una actuación de comedia improvisada que es única para cada espectador.

Los personajes te ponen bajo presión

Aprovechando el conjunto de herramientas de animación de Unity, Bonfire brinda actuaciones de alta calidad de los personajes animados en VR. Pero no se trata solo de la calidad de los gráficos y la animación, sino de cómo Unity permitió que Baobab les diera vida al mundo y a los personajes mediante la presión que ejercen sobre el espectador para que tome decisiones significativas y difíciles. Eso lo hace sentir real.

Tal como menciona Cutler: "En Bonfire, tu relación con los personajes cambia a lo largo de la historia, a medida que se va complicando lo que está en juego. En VR, podemos permitirte actuar según la empatía que sientes y hacer algo realmente compasivo. Para Bonfire, Unity nos permitió crear un mundo de VR envolvente en el que los personajes reaccionan y responden a lo que haces, a diferencia de nuestra experiencia pasada con las películas animadas".

Equipado con la compatibilidad mutiplataforma y las herramientas VR más recientes de Unity, Baobab establece una conexión con el público nunca antes lograda. Al crear experiencias narrativas únicas, elimina las barreras físicas y transporta al público, donde sea que se encuentre, a nuevos mundos envolventes. 

En sus palabras

"Creemos que la mayor fortaleza de la narrativa es la capacidad de crear experiencias emocionales a través de una caracterización vívida. Si podemos hacer que los personajes te importen de verdad, te interesará más el resultado e, incluso, podrías volverte una persona más compasiva".

Larry Cutler, Co-Founder and CTO, Baobab Studios

"El nuevo canal de renderizado codificable (SRP) fue esencial para nuestra capacidad de renderizar Bonfire en tiempo real en visores VR móviles como Oculus Quest. El SRP nos permite maximizar los recursos de renderizado que necesitábamos para darle vida a nuestro mundo alienígena cinemático".

Nathaniel Dirksen, Digital Supervisor, Baobab Studios

Para Bonfire, Unity nos permitió crear un mundo de VR envolvente en el que los personajes reaccionan y responden a lo que haces, a diferencia de nuestra experiencia pasada con las películas animadas".

Larry Cutler, Co-Founder and CTO, Baobab Studios

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