Real-time filmmaking, explained

The real-time revolution has arrived in CG animation, previs, VFX and more, empowering directors and artists to complete storytelling projects that look closer to their creative vision. Read on to learn how it works.

Real-time filmmaking, explained

Real-time filmmaking, explained

¿Qué significa "en tiempo real"?

Básicamente, el uso de un motor en tiempo real significa que tu proyecto estará "en vivo" en cuanto comiences la producción. Puedes experimentar con cambios en los personajes, la iluminación y las posiciones de la cámara mientras trabajas, sin tener que utilizar una granja de renderizado para averiguar como se ve tu contenido. Puedes ver todo lo que haces, en contexto, todo el tiempo.

La tecnología poderosa que está detrás de estos beneficios tiene su origen en los videojuegos, que se deben renderizar en tiempo real para que el motor responda (en milisegundos) a la manera en que una persona controla el juego. Unity es la plataforma de desarrollo de juegos más utilizada en el mundo, lo que también la convierte en la mejor opción para cualquier persona que desee aprovechar las ventajas de la creación de contenido 3D en tiempo real para otros proyectos, como medios lineales, diseño automotriz, arquitectura o hasta investigación espacial.

La revolución ya está aquí

Hace poco, los líderes de opinión comenzaron a predecir que se acercaba un cambio fundamental. Ahora, muchos de los mejores estudios y los líderes del sector ya comenzaron a adoptar y experimentar con las funciones en tiempo real en los proyectos de todos tamaños, por lo que queda claro que ya no es solo un sueño lejano o una tendencia posible. Este es el futuro de la creación de videos.

Siempre han existido demasiadas barreras innecesarias para la creación de contenido CG, como las limitaciones técnicas del hardware, la dificultad para modificar los procesos y flujos de trabajo altamente personalizados que se ya se habían optimizado durante muchos años, o la falta de flexibilidad de las organizaciones para probar soluciones alternativas. Afortunadamente, hemos llegado a una etapa de avance tecnológico sin precedentes en la que cualquier persona, en cualquier lugar, puede crear este tipo de contenido sin enfrentar los desafíos lentos, laboriosos y muchas veces intimidantes de los procesos sin conexión. Ahora, el único obstáculo es aprender lo que este cambio significa para tu estudio y tomar la decisión de dar el paso.

Charlie Fink, de Forbes, escribió lo siguiente en 2017: "Algo muy importante está sucediendo entre Unity y Hollywood, y esto tendrá un gran impacto en la producción de medios durante los próximos años, conforme los técnicas de producción de juegos comiencen a sustituir las técnicas de narrativa centenarias que se utilizan actualmente en la producción de entretenimiento. Esto generará un cambio total de los paradigmas que conocemos actualmente en la industria del cine y la televisión. Los cineastas, cinematógrafos, diseñadores y técnicos tienen una gran oportunidad para aprovechar estas nuevas herramientas, que son cada vez más populares… Las escuelas de cine que no enseñen a sus alumnos a construir mundos y hacer películas con Unity estarán pecando de negligencia". (Lee el artículo completo sobre la manera en que Unity está reinventando la producción de cine y televisión.)

Siempre adelante

A diferencia del enfoque de "entrega" o "secuencial", trabajar en tiempo real significa que todos iteran juntos, desde el principio, y avanzan de forma continua hacia el marco final.

Un nuevo flujo de trabajo para la animación CG

Una de las mayores diferencias en el uso de una plataforma en tiempo real como el centro creativo de tu proceso es que todos los departamentos pueden ponerse a trabajar de inmediato [fig. (1), arriba], simultáneamente y en un modelo de colaboración. Esto genera muchos beneficios invaluables:

  • Lo que anteriormente conocías como "preproducción" ahora es simplemente "producción". Ya que tu proyecto está en vivo desde el principio, puedes quitar y reemplazar las animaciones y tomas temporales con versiones actualizadas o refinadas en cada iteración [fig. (2), arriba], en cuanto estén listas, sin tener que desechar trabajos o previsualizaciones completas y comenzar desde cero en una nueva fase de producción. Incluso es bastante común que algunas previsualizaciones se conviertan en tomas finales, pues pueden ser una base útil que llegue hasta el final del proyecto. Algunos directores incluso prefieren comenzar sin un guión gráfico, pues la idea de crear un mundo primero y después buscar la toma adecuada para contar la historia de forma orgánica suele ser más natural e inspiradora.
  • Los ciclos de revisión y comentarios, así como la velocidad de las iteraciones, están tan mejorados que se puede duplicar la productividad, lo que te permitirá lograr tus objetivos en la mitad del tiempo. Al no estar forzados a tener varios días o incluso semanas de retraso conforme al trabajo de los artistas (cuando reciben los renderizados para revisión), los directores pueden ver el estado de una escena en cualquier momento [fig. (3), arriba]. Esto significa que los comentarios también llegan en tiempo real. De igual forma, los artistas reciben instrucciones actualizadas y pueden asegurarse constantemente de estar alineados con la visión creativa del equipo directivo. Al no tener los retrasos que existen entre cada iteración, las decisiones se pueden tomar con mayor rapidez, lo que permite evitar el desperdicio de recursos preciosos que se presenta al seguir las rutas creativas incorrectas.
  • La experimentación no tiene riesgos. Comencemos con un ejemplo: cuando el escritor y director Neill Blomkamp (District 9, Elysium) y el supervisor de efectos visuales Chris Harvey (TRON: Legacy, Zero Dark Thirty) estaban creando "Adam 2: The Mirror", una escena exterior específica ubicada al mediodía les daba problemas, pues la iluminación no era ideal para el aspecto que querían. Después de algunos intentos, Harvey le pidió a Blomkamp que lo esperara una hora para ofrecerle más opciones. Entonces trabajó con su equipo de iluminación para tomar los mismos 30 segundos de la toma y colocarlos en cuatro diferentes horas del día (las 2:00, las 4:00, etc). Después regresó con Neill, eligieron la toma que se veía mejor y la utilizaron para la versión final. Esto nunca hubiera sido posible sin la tecnología en tiempo real, pues hubieran necesitado demasiado tiempo para crear versiones innecesarias de la escena y esto hubiera representado un costo muy alto. Sin embargo, con Unity, todo esto se puede hacer de forma gratuita, rápida y lo suficientemente flexible para obtener resultados, incluso si se trata de un experimento rápido durante la hora de la comida.

Por último, el proyecto siempre está avanzando [fig. (4), arriba], incluso si cambia la dirección creativa. A diferencia de los flujos de trabajo tradicionales, en los que una modificación importante, como un cambio de personaje o ángulo de la cámara, puede provocar que sea necesario volver a hacer el diseño o el arte desde cero, una producción en tiempo real simplemente se ajusta en el momento y los departamentos pueden continuar con su trabajo. Si necesitas grabar algo desde un ángulo diferente, cambiar la escala de los accesorios en un entorno, o simplemente modificar la apariencia, la sensación o el estilo de tu arte, puedes hacer todo esto en 3D y en tiempo real, lo que evita las reacciones en cadena y la necesidad de volver al principio. Cada día de trabajo y cada decisión tomada te impulsan a ti y a tu equipo para llegar al final del proyecto y hacer realidad tu visión.

El impacto positivo que el trabajo en tiempo real tiene sobre los equipos

Otra diferencia importante entre los equipos que crean en tiempo real y los que no lo hacen es la mejora del estado de ánimo, que se presenta cuando los artistas realmente pueden colaborar, participar y sentirse parte del proyecto en general. Estos beneficios van más allá de las personas y pueden provocar un aumento de la satisfacción creativa en todo el estudio:

  • Lo que solía ser más parecido a una entrega en una fábrica ahora es un asiento en una gran mesa redonda. Los artistas que participan en flujos de trabajo sin conexión suelen sentirse aislados, solitarios o insignificantes. La sensación de estar atrapado en un silo nunca es tan inspiradora, deseable o satisfactoria como la colaboración activa con los compañeros de equipo para generar nuevas ideas o dar opiniones. Debido a que ya no existen restricciones burocráticas para los flujos de trabajo en un proyecto en vivo, todos los artistas, directores técnicos, especialistas, líderes de departamento o productores de línea pueden contribuir y agregar valor creativo, así como ofrecer su perspectiva y experiencia únicas en cualquier momento, para cualquier situación que requiera resolución de problemas o exploración creativa.
  • Los conjuntos de habilidades "hacia arriba" y "hacia abajo", que solían estar separados por el tiempo y los procesos, ahora pueden trabajar de forma simultánea y hasta en el mismo espacio físico. Por ejemplo, un animador puede trabajar con un artista de iluminación [fig. (5), arriba] para ver cómo podrían funcionar diferentes direcciones artísticas para un personaje en contexto con la escena totalmente iluminada. Cuando cada artista puede complementar (y mejorar) el trabajo del otro, esto genera naturalmente un producto de mejor calidad y, lo que es más importante, fomenta el desarrollo de sociedades profesionales saludables y relaciones más profundas. Además, esto aumenta la posibilidad de que aparezcan los "accidentes felices" y los momentos mágicos en que las fuerzas creativas no planeadas se unen de tal manera que aparece una oportunidad interesante o un nuevo elemento irresistible para la historia.
  • Los artistas pueden proponer sus propias ideas de manera rápida y sencilla, lo que genera una sensación de confianza. Existen dos razones específicas por las que los artistas pueden poner a prueba sus corazonadas y sus conceptos, para ellos mismos o para otros, de una manera que no existe en los flujos de trabajo tradicionales sin conexión. En primer lugar, al ser el centro creativo del proceso, Unity permite que los artistas lleven sus assets hasta la escena contextual, e incluso pueden crear pequeños momentos por ellos mismos al utilizar las herramientas de narración, lo que les permite crear una mejor visualización para el director. En segundo lugar, ya que esta es una tarea que requiere menos tiempo (y debido a que no dependen de la ayuda del personal técnico para completarla), pueden hacer esto sin interrumpir su trabajo ni dejar de cumplir sus objetivos diarios, lo que permite proponer más ideas, genera perspectivas adicionales para el director y aumenta el valor de la contribución de los artistas.
  • Las personas pueden ver el impacto de su trabajo en el contexto de la historia en general. Esto fomenta el desarrollo de un nuevo tipo de entorno de trabajo, el cual se hace más colectivo, motivador y significativo conforme avanza la producción. Cuando los directores envían solicitudes a los artistas, esto ya no es una cuestión de confianza ni un riesgo de falta de entendimiento, puesto que el artista también puede ver el resto del trabajo y entender cómo y por qué coincide (o no) con el objetivo del proyecto. Cuando una historia es el resultado de una comunidad próspera de miembros creativos y apasionados, hasta el público se da cuenta.

Libérate de las granjas de renderizado

Uno de los aspectos más poderosos del trabajo en tiempo real es que, cuando decides que tu visión está realizada o cuando llega el momento de entregar tu historia, el renderizado final está a solo un clic de distancia. Además de que el motor de Unity ahora puede producir la fidelidad visual adecuada para el estilo estético de tu visión creativa, la función de grabación de cuadros te permite capturar el material en video de inmediato, en una gran variedad de formatos disponibles (hasta 8K).

En un mundo donde los directores están acostumbrados a la idea de que los cuadros individuales tardan minutos o hasta horas en renderizarse, la idea de presionar el botón de grabación y ver cómo el editor genera un cortometraje completo en lo que tardas en ir por un café puede parecer demasiado buena para ser real. Este es el poder de la creación de video en tiempo real, que es el futuro de la creación de contenido en un mundo donde los narradores ya no están restringidos por la tecnología sino que están impulsados por ella. En este mundo, el único límite es la creatividad y la imaginación. Así debe ser.

También cabe mencionar que, para los estudios que prefieren continuar con sus renderizadores personalizados o sus renderizadores originales sin conexión para la solución de renderizado final, Unity también cuenta con una función de exportación de FBX que permite exportar geometría, así como grabar cámaras y animaciones. El editor es altamente personalizable y se puede conectar en tu proceso de renderizado de diferentes maneras. Sin embargo, en el trayecto hacia el renderizado final, siempre se puede aprovechar un flujo de trabajo en tiempo real para permitir que los equipos aprovechen todas las oportunidades mencionadas durante el proceso.

"Todo está en vivo, todo el tiempo. Todos los artistas pueden ver el panorama general. Las decisiones creativas son mucho más holísticas y flexibles, en lugar de aisladas".

Chris Harvey, VFX Supervisor, OATS

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